Libro: Parásitos.

parasitos

Título: Parásitos. El extraño mundo de las criaturas más peligrosas de la naturaleza.
Autor: Carl Zimmer
Editorial: Capitán Swing

¿No es ya bastante desagradable hablar de parásitos como para además poner una enorme pulga en la portada?

Quizá esa es la idea: llamar la atención tanto como sea posible y que solo los valientes capaces de terminar un libro tan extraordinario como este, puedan terminarlo. Aunque sea con algunos escalofríos.

Empecé a leer este libro por curiosidad, sin recomendación de por medio, pero he de reconocer que es uno de los mejores libros que he leído en años. La forma que tiene el autor de describir cada parásito e interacción es mejor que cualquier video que haya visto. Cada capítulo va tratando un tema en particular relacionado con los parásitos y juntos forman una historia asombrosa que cambia la forma en que ves y piensas sobre: los ecosistemas, la evolución y los seres vivos en general.

Para cuando has terminado el libro, has pasado por estados de asco visceral, como cuando ves por primera vez The Strain; curiosidad y estupefacción al leer las adaptaciones biológicas y funcionamiento de los parásitos; sorpresa al conocer la cantidad y tipo de parásitos que existen; alivio al conocer remedios existentes para muchos casos; y finalmente una especie de epifanía sobre la dependencia que tienen los ecosistemas y la especie humana con los parásitos.

No puedo dejar de recomendar mucho este libro a cualquier persona, pero sospecho que será más interesante para quienes hayamos disfrutado de los libros de divulgación sobre Evolución de Richard Dawkins, películas como Alien o La invasión de los ladrones de cuerpos, los problemas del Tercer Mundo, o simplemente personas interesadas en la biosfera, los ecosistemas, la salud y la forma en que funciona el mundo.

También es posible que este libro facilite entender los años de filantropía de Bill Gates, y este reciente post suyo va perfecto para completar la lectura de este libro: Bill Gates acerca de los parásitos y enfermedades tratables.

Me parece importante señalar, independientemente de si se lee el libro o no, un éxito en la lucha contra el hambre mediante el empleo de parásitos: el conseguido por Hans Rudolf Herren en Africa con la mandiuca o yuca. Una historia impresionante la verdad, aunque luego haya otras menos esperanzadoras con la sacculina en la costa americana.

Para acabar voy a poner una pequeña lista de algunos de los parásitos o familias de parásitos que se describen en el libro con detalles interesantes y alguna cita, aunque creo que el saber que hay gusanos capaces de actuar como un virus, introduciéndose en una única célula y secuestrando su sistema molecular es suficientemente alucinante como para empezar a leerlo.

  1. Plasmodium falciparum, malaria. Protozoo que invade los glóbulos rojos. Cambia sus genes para “distraer” al sistema inmune. Parece que algunas enfermedades genéticas que afectan a los glóbulos rojos son una adaptación a la malaria, una defensa evolutiva.
  2. Tremátodos sanguíneos que engañan al sistema inmune disfrazándose con moléculas del anfitrión.
  3. Toxoplasma gondii. Protozoo que provoca quistes. Asesina a las larvas jóvenes de su especia para evitar matar al anfitrión.
  4. Trichinella spiralis, triquinelosis. Gusano que invade las células musculares y altera su ADN como un virus.
  5. Tenia solitaris. Un clásico.
  6. Filarioidea. Provoca la elefantiasis.
  7. Avispas parástitas de varios tipos, como la Avispa Esmeralda, que paraliza y secuestra a las cucarachas como si fuese un Alien de Ridley Scott.
  8. Cotesia congregata. Avispa parásita del gusano del tabaco. Genera virus que destruyen el sistema inmunológico del gusano, provocando algo similar al SIDA humano.
  9. Sacculina carcini. Abandona la mayor parte de su cuerpo inyectando su “larva” en el cangrejo y tomando el control de este, castrándolo (si es macho) y haciéndole creer que los huevos de la sacculina son los del propio cangrejo. Aterrador.
  10. Teleutomyrmex parasita a las hormigas reina.
  11. Strongylus vulgaris parasita al caballo.

Citas:

[Sobre la teoría/hipótesis de “La reina roja”] “Una predicción central de la Reina Roja es que el hecho de ser raro confería al organismo una ventaja debido a que los parásitos están más adaptados a los hospedadores más comunes.”

-o-

[…] cuando una avispa parásita vive en el interior de un macho, los testículos se van marchitando cada vez más. La castración es una estrategia que han desarrollado un buen número de parásitos de forma independiente -el Sacculina se lo hace a los cangrejos, y los trematodos sanguíneos se lo hacen a los caracoles que invaden-. Incapaces de usar energía para fabricar huevos o testículos, para encontrar una pareja, o para criara a sus hijos, un hospedador se convierte, genéticamente hablando, en un zombi: un muerto viviente sirviendo a un amo.

-o-

Si una vaca evita el estiércol para mantenerse alejada de los gusanos pulmonares que contiene, los parásitos abandonarán el estiércol. Cuando un gusano pulmonar cae sobre el suelo del estiércol, espera el momento en que le dé la luz. Esa es la señal para escalar hasta que alcance la superficie del estiércol. Empieza a buscar una especie de hongo que es también parásito de las vacas […] Tan pronto como el gusano pulmonar toca el paquete de esporas, se agarra a él y trepa hasta su parte superior. El hongo se catapulta a sí mismo por el aire hasta una altura de casi dos metros y vuela lejos del estiércol. El gusano pulmonar lo monta como si fuera una avioneta, y una vez que está fuera de la zona del estiércol tiene más posibilidades de ser ingerido por una vaca.

-o-

Esa es la razón por la que Brooks abre ranas en Costa Rica. “Ves a esta rana caminando con nueve o diez parásitos, sana y feliz. Una vez que conoces todos los parásitos de las ranas, y ves que de repente falta alguno, es que algo malo está pasando con las ranas o con un hospedador intermedio. Si pierdes un parásito, has perdido una parte de la fábrica del ecosistema”. Y una vez que Brooks haya acabado con su inventario, podría ser posible identificar parásitos por sus huevos o larvas –y no sería necesario sacrificar ningún hospedador más-.

Libro: Sapiens. De animales a dioses.

sapiens

Título: Sapiens. De animales a dioses. Una breve historia de la humanidad
Autor: Yuval Noah Harari
Editorial: Debate

Recuerdo haber visto recomendaciones sobre este libro en varios sitios y por diferentes personas. Las suficientes como para resultarme atractivo. Y pensando en que sería un libro parecido a “Una breve historia de casi todo” de Bill Brison, “La cuchara menguante” de Sam Kean, o “La historia del mundo en 100 objetos” de Neil MacGregor,  lo compré con idea de tener entretenimiento para varias semanas.

Sin embargo, me he encontrado con algo más interesante. No se trata de una breve historia de la humanidad, sino de una visión alternativa a la historia que se suele contar sobre la evolución de la humanidad y la cultura. Esta visión alternativa puede llegar a ser interesante, incómoda u ofensiva dependiendo de quien lo lea y muchos de los puntos de vista que expone pueden resultar extraños o extravagantes para mucha gente. Esto último lo sé porque yo mismo he mantenido opiniones similares acerca de varios de los temas del libro durante años y siempre se han sido considerados radicales. Quizá ahora que alguien ha escrito un best seller bien trabajado al respecto, empiecen a convertirse en ideas mainstream, pero no sé si eso es algo bueno o malo.

Probablemente las ideas más interesantes que he sacado del libro han sido: 1) que la humanidad solo puede ser efectiva si comparte fantasías comunes como los derechos humanos, la democracia o el capitalismo. Y 2) que la única forma en que la humanidad evoluciona y “mejora” es colaborando de forma más efectiva en grupos cada vez mayores. La primera idea es una bofetada a varios niveles para cualquier persona moderna criada en los valores de occidente, la segunda es una idea que permite pensar de nuevas formas sobre todo tipo de temas.

De todos modos, aunque el libro es muy entretenido y en general estoy de acuerdo con las conclusiones, hay bastantes puntos de la argumentación que me parecen forzados o retorcidos para apoyar las ideas del autor. En algunos casos, por ejemplo, usa correlaciones para señalar causalidad, en otros usa las fuerzas capitalistas para explicar (a mi juicio) de manera simplista todas las expediciones marítimas desde Colón y me parece que, aunque la narrativa que ofrece es muy entretenida, mezcla tanto datos reales como deseos para sostener lo que dice, lo que resta credibilidad al libro.

Dicho esto, sigo pensando que es un libro muy entretenido con ideas poderosas e interesantes y que bien merece una lectura si te interesa la historia, la humanidad y el futuro. No creo que compre la segunda parte “Homo Deus” porque no veo qué puede aportar sobre las novelas de ciencia ficción, pero quizá busque alguna obra anterior y tendré en cuenta nuevos libros del autor.

Dado que el libro está narrado hilvanando ideas simples y normales en ideas complejas y radicales, no he visto nada citable de corta extensión, pero creo que merece la pena recomendar algunos libros comentados anteriormente en el blog que creo que pueden aportar algo antes o después de leer este libro. La lista es larga, pero creo que eso ayuda a entender la gran extensión de temática de este libro y el que no me haya cogido tan de sorpresa. Ahí va, categorizados en 4 grandes categorías:

  1. Pasado
    1. La historia del mundo en 100 objetos
    2. 1177 a.C
    3. Sociedad y cultura en la antigua Mesopotamia
    4. Innovación y tradición. Historia de la tecnología moderna
    5. El sueño del neandertal
    6. El príncipe
    7. El plan maestro
    8. El fantasma del ingeniero asesinado
  2. Mente, individuo y modelos mentales
    1. Pensar rápido, pensar despacio
    2. No pienses en un elefante
    3. El hombre en busca de sentido
    4. Las grandes revoluciones del management
    5. Capitalismo caníbal
    6. Antifrágil
    7. La tabla rasa
  3. Futuro
    1. Seveneves. Siete Evas (novela)
    2. Numerati
  4. Inclasificable
    1. El espejismo de Dios
    2. Trilogía Paralaje Neandertal: Híbridos, Humanos, Homínidos. (Novela)
    3. El cálculo de Dios (novela)

Libro: Women in Science

IMG_20170307_113326

Titulo: Women in Science. 50 fearless pioneers who changed the world.

Autor: Rachel Ignotofsky

Editorial: Ten Speed Press

Hace unos días compré este libro con idea de practicar algo de inglés con mi hija de 7 años y pasar ratos juntos compartiendo algo que nos interesase a ambos. Con temática científica ligera, bonitos dibujos y en inglés sencillo, este volumen de poco más de 120 páginas (en realidad solo tiene texto por una cara para cada una de las 50 mujeres) cubría todo eso, por lo que me aventuré a adquirirlo en Amazon.

El contenido es exactamente lo que esperaba y parece que a mi hija le ha gustado bastante que le cuente cosas con dibujos bonitos y palabras en inglés que ella conoce o puede aprender con facilidad.

Sin embargo, he de reconocer que, aunque es un libro para niñas, me está gustando mucho como hombre adulto que soy. Los pequeños detalles biográficos que ha incluido la autora para cada una de las 50 mujeres y la calidad y cantidad de dibujos, unidos a un muy cuidado diseño (tirando a monocromo en cada mujer pero variando en color para cada una por ejemplo) lo han convertido en uno de esos libros que agradeces poseer, al estilo de “La historia del mundo en 100 objetos“.

Así que diría que es una muy buena compra si: a) tienes tiempo para pasar con tu hija, b) esta ha mostrado curiosidad por el mundo, c) le gusta dibujar y  d) no le asusta el inglés. Aunque probablemente se aprovecha más si tienes una formación “de ciencias” que te permita ampliar algunas de las cosas que se comentan en el libro (ej: cristalografía de rayos X). En mi caso, décadas de leer divulgación científica cubren ese aspecto pero imagino que mi caso es un poco de nicho.

Por otro lado, como padre e informático, me ha parecido muy gracioso que mi hija haya decidido empezar a leer el libro por Ada Lovelace… porque está pintada en rosa.

Para terminar, un consejo más y una cita del libro. El consejo: echa un buen vistazo al trabajo de Rachel Ignotofsky, me parece una pasada lo que tiene en su web o en Etsy.

La cita, del capítulo dedicado a  Heddy Lamarr, inventora y actriz de cine (y también pintada en rosa).

“[My father]” made me understand that I must make my own decisions, mold my own character, think my own thoughts” -Hedy Lamarr

 

Libro: The psychopath code. Cracking the predators that stalk us

psico

Título: The psychopath code. Cracking the predators that stalk us
Autor: Pieter Hintjens
Editorial: Supongo que autoeditado. Solo tengo la versión Kindle. Y hay otra gratis en GitBook.

Ahora mismo no tengo ni idea de cómo encontré este libro, pero el precio en Amazon y el titulo me llamaron la atención lo suficiente como para empezar a leer la muestra gratuita y rápidamente lo compré para leerlo entero.

No es el primer libro sobre psicópatas que leo, pero sí el primero que leo escrito por un desarrollador de software (entre otras cosas), lo que me parece curioso teniendo en cuenta lo que me interesa el tema y que también desarrollo software profesionalmente. Quizá haya un patrón aquí: desarrollador, comunidades en línea, interés en psicópatas.

Obviamente no es el primero en escribir del tema de los psicópatas y su realidad y efecto en nuestras vidas:

Hay gran cantidad de libros, artículos y vídeos (TED por ejemplo) sobre el problema de los psicópatas que andan sueltos por el mundo. Pero Hintjens hace algo muy interesante: nos ofrece una teoría de la psicopatía. Y como buena teoría nos ayuda a explicar por qué existen, qué los mueve, como actúan y como defendernos de ellos.

La idea central del libro es que los psicópatas, los que nacen así, tienen una razón evolutiva que en el mundo actual se ha ido de madre dado el tamaño e interconexión de la sociedad actual. En el libro se propone una visión radical en la que la sociedad humana no es una y homogenea, sino un complejo sistema biológico en el que se han desarrollado humanos depredadores de humanos. Y todo ello lo va desarrollando metódicamente con ejemplos claros basados en los personajes clásicos del mundillo de la seguridad informática (Alice, Bob y Mallory).

No voy a meterme en si el libro es más o menos científico (no lo es en el sentido de un artículo de Scientifics American) pero si en el proponer una hipótesis (que los psicópatas existen porque existe un nicho evolutivo para ellos) y desarrollando la idea para encuadrarla en diferentes escenarios para establecer su capacidad de predicción.

Quizá para muchos esto sea demasiado laxo, pero para mí el poder explicar y predecir, el disponer de un modelo de psicópata aunque no sea completamente fiable, es algo impresionante.

Aunque el libro en ocasiones me parezca excesivo en encuadrar determinados comportamientos dentro del perfil de psicópata, y aunque sospecho que la experiencia vital de Hintjens lleve los ejemplos demasiado lejos, tengo que reconocer que me parece uno de esos libros que te cambian el chip.

A continuación un par de citas de interés, aunque repito que hay una versión online para leer en Gitbook.

A healthy group spends little time on decision making. Its members have high independence. They tend to do first, talk second. There is little or no argument. An infected group struggles to get consensus. Its members argue over irrelevant details. Even the smallest project takes huge p anning, and stresses everyone. You cannot fix such groups. I have tried many times. Groups grow around founders and rules. You cannot change the rules after the fact. And to keep out bad actors, you must have the right rules.

-o-

Can we eliminate psychopathy? I’m not even sure that’s a sane goal. This predator-prey battle has been the main force of human evolution for millions of years. Without it, we’d be a historical footnote.

-o-

recognize these negative triggers, and we can become resistant against them. There are two main reasons for negative triggering. The first is history. We evolved for a different world with fewer people and far more real dangers. Modern life is safe, easy, and yet complex and filled with other people. We compete with each other for toy points. Exposure to the elements, ignorance, or non-human predators is the exception, not the rule. We are a species on holiday. Our emotions are often the idle hands waiting for the Devil’s commands.

-o-

If you confront a psychopath in the workplace, have your exit ready. You Will not be staying long. Mallory knows exactly how to make people hate and fear you. She will with tears in her eyes accuse you of sex crimes, financial fraud, and worse. She Will explain in clear detail why all the trouble is your doing. VVhat you can do instead is to collect violations of company policy or the law. You need documentation and proof. You need more than one case. You can then report these to your management, or HR. Since HR’s first job is to protect the firm from bad actors, they should be able to help.

-o-

She only shows admiration and affection for more powerful people in the organization. We all meet psychopaths at work. If you know how Mallory works, you can see this happen almost in real-time. If not, it can take years to realize “it was not normal. ” You may want to try to fix things. It is unwise to accuse co-workers of being psychopaths. Only a trained professional can make such a diagnosis. And even then, only with cooperation from the subject. Mallory is not going to walk with you into Human Resources and agree that she’s a problem.

-o-

She moves up and sideways through the company structure. The workplace often wraps a blanket of anxiety and stress around its staff. Few people expect their work to make them happy. Many businesses use mindcontrol techniques on their staff. These are the same techniques psychopaths use. All this disguises Mallory’s impact crater. When Mallory enters a workplace, she is already thinking how to leave it. She has mimmal interest in the people or the work. She’ll go through them and take what she can.

-o-

[Acerca de comunidades online] Administrators SHOULD block or ban “bad actors” who cause stress and pain to others in the project. This should be done after public discussion, with a chance for all parties to speak. A bad actor is someone who repeatedly ignores the rules and culture of the project, who is needlessly argumentative or hostile, or who is offensive, and who is unable to self-correct their behavior when asked to do so by others.

-o-

[Acerca de sintomas de la existencia de un psicópata en una comunidad y el lugar de trabajo] It takes too long to come to consensus. There is too much argument over insignificant details. Staff spend more time justifying themselves than doing valuable work. The team feels stuck and lethargic, though individuals seem bright. People are leaving for unspecified reasons. If you are stuck with Mallory in the same workplace then your feelings will evolve. You’ll have a long period of frustratlon and some anger. Then you will feel burnout. This is a sudden shift in mood from trying to make things work to disgust. You will want to avoid talking to anyone in the team.

-o-

Yet without constant pressure from cheats, there is no game. And without a game, humanity has no future. VVhat do you mean with that? I think we’re still evolving, as we must, to overcome the limitations of our planet. We Will go to the stars, or we will go extinct. Not tomorrow. Maybe in a thousand years. And while the altruists will build the spaceships and design the hibernation tanks, it will be psychopaths that provide the hunger. Every dramatic voyage of discovery is driven by false promises and lies. Most end in disaster. Some succeed, and take us forwards.

Y esto es todo por el momento. Aunque me estoy dando cuenta de que me preocupan mucho los comportamientos anti éticos. Me pregunto si será innato o aprendido. 🙂

Libro: 50 temas fascinantes de la neurociencia

WP_20160131_003

Título: 50 temas fascinantes de la neurociencia.

Autor: Anil Seth

Editorial: Blume

Compré este libro para matar el gusanillo de mi interés por la mente. Hace algún tiempo que dejé de comprar el Investigación y Ciencia y el Mente y Cerebro para centrarme en otros temas, pero mi interés sigue ahí, y aprovechando la excusa de los avances en Machine Learning y Deep Learning para todos (es decir, productos comerciales asequibles) aproveché para retomarlo con este libro.

El libro está compuesto de 50 artículos de una única página con 3 tipos de contenido (mini, medio y largo) que pueden leerse en minutos y permiten dar un repaso a 50 temas sobre el cerebro y la mente que conocemos a día de hoy. También dispone algún glosario para leer antes de los temas y microbiografías de científicos clave (Santiago Ramón y Cajal, etc.).

La edición es buena (tapa dura, bien maquetado…) y la lectura es muy ligera. Quién esté buscando algo diferente a una intro/repaso, muy superficial a lo que sabemos a día de hoy sobre el cerebro probablemente acabe decepcionado. Quien, como yo, solo busque dar ese repaso y hacerlo a base de píldoras informativas de muy rápido consumo, debería comprarlo.

En resumen, se trata de un libro bien hecho, con unos contenidos muy básicos y de fácil consumo al que únicamente le puedo criticar el que las ilustraciones sean demasiado artísticas, cuando algo más anatómico o infográfico habría producido (en mi opinión) un libro de divulgación básica redondo.

Como contenidos, dado el formato y extensión del libro, no considero razonable citar nada, pero sí mencionar que lo más interesante que he sacado de esta lectura es conocer que existen ciertos ejercicios que parecen aumentar la inteligencia (al contrario que los sudokus y demás pasatiempos). El hallazgo es de Daniel Bor y puede consultarse en Nature: Adults can be trained to acquire synesthetic experiences.

 

Libro: 1177 a.C.

WP_20150705_016

Título: 1177 a.C.

Autor: Eric H. Cline

Editorial: Crítica

Compré este libro porque necesitaba leer algo en papel que no tuviese que ver con SharePoint y dados mis intereses en la cultura sumeria, el mito de la Atlántida y la actual situación de abismo económico y global en que vivimos por la(s) crisis de la Eurozona, Grecia, Ucrania, el calentamiento global, etc. Me pareció una elección segura.

El caso es que el libro tiene buena pinta: hace más de 3.000 años las civilizaciones del Mediterráneo oriental, poseían una economía y unas relaciones políticas que no tenían nada que envidiar a las actuales. Pero en un corto periodo de tiempo todas se derrumbaron. ¿Por qué? ¿son los “Pueblos del Mar” la causa? ¿desastres naturales? ¿guerra? ¿enfermedad? ¿cambio climático?

Con esa idea de apocalipsis misterioso en el pasado remoto en mente he de reconocer que me ha decepcionado encontrar lo que podría ser un largo artículo académico sobre el tema, con una investigación de todos los hallazgos relevantes y una serie de hipótesis a comprobar. Sin embargo una vez que te haces al tono académico el contenido se hace muy interesante.

No voy a extenderme en esta reseña dado que el contenido es bastante más denso de lo habitual y difícil de transmitir en un espacio tan corto, así que me ceñiré a tres temas.

El primero es que el libro detalla las relaciones políticas y económicas de los imperios de la época, quedando claro que no hemos evolucionado en ese sentido en los últimos miles de años. Esto por si solo ya merece la lectura del libro.

El segundo es que la respuesta que da el autor del libro no es nada sorprendente: la razón de la caída de la civilización en aquella época se debió a una suma de factores que unidos, arrasaron un sistema altamente complejo y entrelazado. Supongo que Nassim Taleb estará de acuerdo en esta tesis.

El tercero es que las últimas páginas del libro incitan a la reflexión: si un sistema como el nuestro dio al traste por una serie de eventos a lo largo de un periodo de tiempo, ¿podría pasarnos lo mismo y no ser capaces de verlo venir? ¿o podría ser que no seamos capaces de evitarlo? Y en cualquier caso ¿deberíamos evitarlo? Al final, el libro da un mensaje positivo al respecto: para que las nuevas sociedades y el progreso avancen, los imperios deben caer. Y justo hoy Grecia tiene a Europa en vilo.

Y eso es todo. Es un libro que volvería a leer, pero me temo que no se me ocurren más de dos personas a las que se lo recomendaría. En cualquier caso es una buena lectura tras “La historia del mundo en 100 objetos“.

Libro: La cuchara menguante

Título: La cuchara menguante.
Autor: Sam Kean
Editorial: Ariel

Empecé a leer este libro por una reseña que leí en algún sitio, pero la verdad es que de no tener esa portada tan classic probablemente no me habría fijado en el. Minipunto para el editor.

El libro en si es el típico producto de consumo y divulgación entretenida como Freakonomics, El economista camuflado, etc, pero en este caso está muy, muy bien hilado. A pesar de que nunca he tenido un interés especial en la química, el trabajo de Kean hace que la lectura sea muy amena e interesante, hilando anécdotas, datos científicos e históricos (muchos probablemente apócrifos), que consigue mantener la atención, sorprender y estimular la imaginación, enganchando rápidamente al lector. Por eso creo que se trata del libro perfecto para iniciar a cualquiera con inclinación a la ciencia en el aburrido mundo de la química.

Por lo demás no hay mucho que resaltar: muchas curiosidades, poca profundidad (como es normal por la extensión y el tema) y probablemente una buena opción para animar fiestas y tertulias geeks a base de oro, Zyclon A, tierras raras, premios Nobel y mucha universidad de Berkeley.