Libros: Hooke. La ambición de una ciencia sin límites

 


Título: Hooke. La ambición de una ciencia sin límites.

Autor: Manuel Valera

Editorial: Nivola

Con el reciente estreno de la magnífica serie Cosmos de Neil deGrasse, tuve ocasión de recordar a Robert Hooke, un personaje muy relevante de la ciencia de finales del siglo XVII y pieza clave en la existencia de la Royal Society inglesa. Al no ser mi primer encuentro con el personaje, gracias a Neal Stephenson y su genial Criptonomicon, me llamó la atención que le pintasen como malo malísimo en la polémica son Isaac Newton, y decidí aprender algo más sobre este científico leyendo esta biografía.

Lo primero que he de decir, es que se trata de un libro ligero tanto en número de páginas como en lectura, lo que no evita que le dé un buen repaso a la figura desde distintos puntos de vista: su vida personal, sus aportaciones científicas y técnicas, su desempeño en la Royal Society, las polémicas y el contexto de la época. Además no niega de ningún momento el carácter difícil que a menudo se pinta de él, pero se contextualiza dentro de sus dolores crónicos, la manipulación interesada existente dentro de la Royal por parte del secretario Henry Oldenburg y las frecuentes disputas que levantaba el intercambio científico/filosófico (véase el caso Newton – Leibniz).

De este libro me quedo con muy buen recuerdo al conocer una mente privilegiada e intuitiva, capaz de conocer y aportar ideas radicales y acertadas a temas tan diversos como geología, biología, mecánica, óptica o gravitación… y siempre con un propósito y dirección en mente. En particular su capacidad para describir el proceso de fosilización y defender posiciones evolucionistas en una época tan temprana es impresionante. Por supuesto se describe también su disputa con Newton en el campo de la gravitación y la teoría de la luz, pero de una forma más detallada de lo habitual, por lo que deja de ser un tema en blanco y negro como proponía Cosmos, y se perciben muchas sombras favorables a Hooke.

Para finalizar esta reseña querría compartir algunos pensamientos que me han surgido durante la lectura del libro: por un lado queda clara la necesidad de comunicación abundante para el avance de la ciencia y el pensamiento en general. Sin la correspondencia y reuniones constantes de la Royal Society con el resto del continente Europeo, habría sido imposible el avance técnico y científico tan reseñable que se dio en la época y eso pone de relevancia la importancia de la apertura (publicación), discusión inmisericorde (replicar y exigir datos) y el apoyo institucional (dinero) para obtener resultados en el ámbito científico. Podría decirse que un Newton, sin un Hooke y un Halley generando el contexto adecuado, probablemente no hubiera dejado apenas huella. Por otro lado, es interesante pensar qué habría sido de espíritus tan sensibles a la crítica en el mundo hiperconectado de hoy, donde tenemos un término como “troll” para determinados comentaristas insidiosos, y no me cuesta mucho imaginarme a los más grandes científicos de la época con crisis nerviosas a los pocos meses de publicar cualquier cosa. Mi última reflexión antes de terminar es que una ciencia interdisciplinar, un cuerpo de conocimientos variados, lleva a conclusiones más próximas a la verdad que una orientada a un ámbito concreto. Por ello parece que al final Hooke tenía unas teorías más válidas sobre el mundo y sus fenómenos que Newton, aunque todo el mundo valore más la aportación del último.

Así que si te gusta la ciencia, el periodo de la Ilustración, la historia de la Royal Society, las luchas de egos y mentes privilegiadas o la historia británica en general, este es un libro que disfrutarás sin esfuerzo.

A continuación unas breves citas:

La extraordinaria amplitud de su obra ha llevado a que en ocasiones, se le minimice, tachándole de ser demasiado difuso para poder ser considerado como una figura científica relevante. Pero para ser ecuánimes habría que significar que Hooke no fue en realidad un pensador tan difuso como a primera vista parece, pues muchos de los temas sobre los que trabajó estaban en aquella época estrechamente relacionados. Esto puede apreciarse, por ejemplo, en el problema del cálculo de la longitud en el mar, que implicaba una docena de diferentes ramas de la ciencia: en primer lugar, la astronomía, no solamente en sus aspectos prácticos relativos a la navegación, sino también en sus consideraciones generales sobre los movimientos planetarios y la gravedad; la mejora de los instrumentos astronómicos implicaba la óptica; también la cronometría era muy importante en esta conexión, con la necesidad de inventar un cronómetro y perfeccionar los relojes para los observatorios; por otra parte, el desarrollo del comercio marítimo también exigía grandes avances en los estudios geográficos, incluyendo la cartografía y meteorología; esta última se solapaba con el trabajo sobre las “cualidades del aire”, no solamente en los aspectos relativos a la presión, temperatura, elasticidad, sino también en los relativos a su función en la respiración y en la combustión; y esto a su vez implicaba problemas marinos tales como la invención de aparatos para buceo, sondeos y recogida de muestras.

En el conjunto de la obra de Hooke, sus aportaciones instrumentales están íntimamente ligadas a su visión de la ciencia. Hooke estaba absolutamente convencido de que sin exactitud en las medidas cuantitativas la ciencia no se podría desarrollar plenamente. Para Hooke las medidas precisas del tiempo, del peso, de la presión atmosférica, de los ángulos y de las distancias eran clave para avanzar en la nueva ciencia, y por ello se dedicó con tanta aplicación al desarrollo de los instrumentos necesarios para lograr la precisión requerida.

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